Jean Mermoz disparaît

 [Le Phil@tiré, ou l'amorce d'une thématique]

timbre de 1937 - Poste aérienne - Y&T n° 338 - Jean MermozJean Mermoz fut avec Henri Guillaumet et Antoine de Saint-Exupéry l'un des grands noms de l'aéronotique française ayant participé à l'aventure de l'Aéropostale. Né le 9 décembre 1901, il s'engage dans l'armée de l'Air à l'âge de 19 ans et obtient son brevet de pilote deux ans plus tard. Démobilisé en mars 1924, il cherche en vain à se faire employer par une compagnie d'aviation. Il finit par être embauché en tant que mécanicien chez Latécoère, avant d'être affecté comme pilote sur des liaisons postales. Il assure ainsi les liaisons Toulouse-Barcelone, Barcelone-Malaga et, enfin, Casablanca-Dakar.

En 1927, Mermoz est envoyé à Rio de Janeiro par la Compagnie générale aéropostale, qui a pris la suite de Latécoère. Le 16 avril 1928, il réalise le premier vol de nuit entre Rio et Buenos Aires. C'est sur cette même liaison que, le 9 mars 1929, il est contraint d'atterrir d'urgence sur un plateau à plus de 4000 mètres d'altitude. Il y sera bloqué pendant trois jours et deux nuits, par -20° C, avant de pouvoir repartir en lançant son avion dans le vide.
En 1930, Mermoz parvient à rejoindre le Sénégal depuis Paris, en passant par Toulouse, avant de s'envoler pour le Brésil : Parti de Saint-Louis du Sénégal à bord d'un hydravion Laté 28-3, à 10h56 du matin, il amerrit à Natal le lendemain à 9h20 ; Il a ainsi parcouru 3173 kilomètres en vingt-et-une heures et quinze minutes.
Surnommé "le Grand" par Saint-Exupéry, Mermoz effectue vingt-quatre traversées de l'Atlantique Sud entre 1934 et 1936. Le 7 décembre de cette année-là, il s'envole de Dakar à destination de Natal, au Brésil. Il est à bord de son latécoère 300, un hydravion quadrimoteur baptisé Croix-du-Sud. Après avoir parcouru seulement 700 kilomètres, son radio annonce « Avons coupé moteur arrière droit ». Ce sera son dernier message. Malgré d'importantes recherches, ni l'avion, ni l'équipage ne seront retrouvés.

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